En estos días, la sección de la estación de Tokio que sirve a destinos regionales es una sombra de sí misma. Las multitudes habituales terminaron y en una tarde de entre semana a fines de septiembre, solo un puñado de viajeros visitaron las tiendas de bento-box.

«Veo más personal de limpieza que bajan de los trenes que pasajeros», dijo Taro Aoki, quien supervisa 18 establecimientos de comida rápida en la principal terminal ferroviaria interurbana de la capital. «La gente eligió rápidamente qué bento comprar y esperó en la fila, pero ahora casi no hay nadie».

No son solo las aerolíneas las que ha cambiado la pandemia del coronavirus. En una época del año en la que se supone que muchas personas en Japón deben salir de la ciudad para disfrutar de los colores cambiantes del otoño, hay poco que hacer durante las vacaciones. Y los preciosos trenes bala de la nación están sufriendo.

East Japan Railway y West Japan Railway, dos de las más grandes en términos de venta de billetes, pronostican sus mayores pérdidas desde que se privatizó la red ferroviaria del país en 1987. East JR espera una pérdida de 418.000 millones de yenes ($ A5.47 mil millones) para el año en curso que finaliza el 31 de marzo, frente a una ganancia de 198.4 mil millones de yenes en el período anterior. West JR ve un déficit de 240 mil millones de yenes.

Las imágenes publicadas en las redes sociales muestran lo vacíos que se han vuelto los trenes súper rápidos.

«Esto es lo que parece incluso después de reducir los precios de los boletos a la mitad», escribió un usuario de Twitter, que tomó un tren bala operado por East JR. «Después de dejar la estación Morioka, está desierta», dijo, refiriéndose al punto de partida hacia Iwate, una prefectura en la costa noreste de Honshu, la isla principal de Japón.

Una campaña nacional Go To destinada a estimular los viajes nacionales no proporcionó el impulso esperado para los shinkansen japoneses o trenes bala. Lanzada en julio, la campaña ofrece subvenciones de hasta el 50% en transporte, hoteles y atracciones turísticas en Japón. Tokio fue originalmente excluido pero agregado este mes.

Sin embargo, con los números de casos de coronavirus yendo en la dirección equivocada y las personas reacias a tomar descansos incluso breves por temor al contagio, algunos políticos han calificado la campaña Ir a como un fracaso.

Otros han expresado su preocupación de que la promoción del turismo propagará Covid-19 en Japón más ampliamente. Y muchas personas que quieren viajar prefieren conducir con su automóvil para evitar el contacto humano.

«Probablemente no sea posible volver a la era anterior a Covid», dijo Yoshitaka Watanabe, quien administra el departamento de marketing de East JR. La industria esperaba una recuperación en forma de V; ahora probablemente será una curva en L, dijo.

Los volúmenes de pasajeros del tren de alta velocidad East JR se desplomaron un 74% en agosto con respecto al año anterior. La medida del Ferrocarril Central de Japón colapsó en una cantidad similar.

Las acciones de East JR bajaron un 33% este año, mientras que las acciones de Central JR bajaron un 29,5%.

East JR, que lanzó su oferta de boletos baratos en agosto independientemente de la campaña Go To, tenía más de 300,000 reservas al 25 de septiembre y apunta a alcanzar 1 millón en marzo. El 50% de descuento es válido para cualquier ruta de tren bala.

Con descuentos tan altos y considerando los altos costos fijos de las compañías ferroviarias, los operadores de shinkansen tendrán dificultades para volver a ser rentables incluso después de que termine la pandemia, dijo Hiroshige Muraoka, analista del Instituto de Investigación Nomura.

Central JR, que registró una ganancia de 656 mil millones de yenes durante los 12 meses que terminaron el 31 de marzo, ahora ofrece paquetes de viaje de un día a mitad de precio. Sus trenes bala conectan ciudades como Tokio, Hakata y Kioto, el corazón cultural de Japón, famoso por sus templos, santuarios y jardines tradicionales.

En julio, los turistas internacionales a Kioto cayeron un 99,8% con respecto al año anterior, y su número se mantuvo cercano a cero durante cuatro meses consecutivos, mientras que los viajeros nacionales se redujeron a la mitad, según la asociación de turismo de la ciudad. .

«Nuestros vecinos han cerrado sus negocios o han cerrado sus negocios», dijo Mari Koike, de 69 años, que dirige un albergue en el centro de Kioto. «Ha habido una avalancha de cancelaciones».

Una estrategia que East JR está considerando es expandir su negocio de logística para proporcionar alimentos locales y delicias regionales como uvas, peras y pescado a los consumidores.

Yui Muranushi, una geisha de 24 años que trabaja en Gion, el distrito de entretenimiento de lujo de Kioto, había planeado visitar Tokio una vez a la semana en julio en el tren bala para actuar en eventos mientras la nación se preparaba para los Juegos Olímpicos de Verano. , que se han retrasado hasta el próximo año.

«Ahora, todos mis negocios en Tokio han sido cancelados», dijo Muranushi. Los ejecutivos de la empresa ya no visitan los salones de té y «tengo suerte de tener un solo cliente», dijo.

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